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来源:Nature自然科研

最新发现的化石证据首次清楚地表明,恐龙存在集体筑巢行为。

最近,戈壁沙漠发现了一处保存完好的恐龙筑巢地。新发现表明,这些史前动物中有一些倾向于群体筑巢,而且和鸟类一样,它们会保护自己的蛋。

加拿大皇家蒂勒尔古生物博物馆的古生物学家Fran?ois Therrien说:“恐龙总是被描绘成独居动物,自己筑巢下蛋,把蛋埋起来,然后就不管了。”本月,他和同事在《地质学》(Geology)上发表了一篇论文,描述了一项最新发现(Tanaka, K。 et al。 Geologyhttps://doi.org/10.1130/G46328.1 (2019)。)。他说:“我们证明有的恐龙更喜欢群居。它们会一起建立群落,并很有可能对其加以保护。”

此次的发现包括15个巢和50多个恐龙蛋的化石,全部都可以追溯到约8000万年前。它们是迄今为止最清晰的证据,证明恐龙的一些复杂繁殖行为,如集体筑巢,在现代鸟类于6600万年前从恐龙中分离出来之前就已经存在了。

一些现代鸟类和鳄鱼在繁殖季节会在一个公共区域筑巢产卵。许多古生物学家认为这种“群落式筑巢行为”最早出现在恐龙身上,是一种抵御巢捕食者攻击的方式。但相关证据一直不够充分,约翰·霍普金斯大学的古生物学家Amy Balanoff如此表示。

自上世纪80年代开始,古生物学家便发现了堆积在一起的恐龙蛋或巢穴的化石,但周围的岩石一般代表了几千年甚至更长的时间,让研究人员难以辨别那些蛋是否是同时下的,抑或只是不同时间下的蛋出现在了同一个地方,本次研究的共同作者、加拿大卡尔加里大学的古生物学家Darla Zelenitsky说道。

细细的红线

但最新描述的筑巢地不同以往。这一位于蒙古国东南部的地层有286平方米, 可以看到非常鲜明的橘红色和灰色岩层。在这些夹层中间,有一条很细的红色岩石带,它连接了15 窝保存相对完好的恐龙蛋。一些直径在10-15厘米的蛋已经被孵化了,里面填满了红色岩石。

Therrien说,附近河流曾发洪水淹没了这个巢穴,并在上面留下了一层薄薄的沉积物,这可能就是这条红色岩石带的由来。他说:“鉴于大部分化石都相对完整,那可能不是一次大规模的洪水。”

但从这条岩石带连接了所有的恐龙蛋来看,这些蛋可能是恐龙在同一个繁殖季节下的。Zelenitsky说:“从地质学角度上说,你找不到比这个更好的遗址了。”

“这次的发现很有说服力。”Balanoff说,而且研究人员还用强有力的分析支持了他们的观点。

Zelenitsky和同事对下蛋的恐龙进行了鉴定。从蛋的内外部纹理以及蛋壳厚度来看,它们很有可能属于非鸟兽脚类恐龙,这是一类谱系非常丰富的恐龙,包括伶盗龙和暴龙。

研究人员根据已碎裂的恐龙蛋数量估计,略超半数的巢至少有过一个成功孵化的蛋。这样的孵化成功率相对较高,与那些会对巢进行保护的现代鸟类和鳄鱼的孵化率相当,而不像是来自一个会抛弃巢或只是偶尔查看巢的动物。

Therrien说:“有时候,你只需要研究这些岩石,就能知道关于这些动物生态学特征和行为的详细信息,这很神奇。”

加州州立大学的古生物学家Daniel Barta也认为如此高的孵化率可以表明有的恐龙会照看自己的巢。但他也提醒称,已经孵化的蛋和捕食者敲开的蛋看上去可能很相似。

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